Комментарии

Как учёные ищут жизнь в космосе? Отрывок из книги «Непридуманные космические истории»

Жизнь в космосе

Вокруг темы с инопланетянами слишком много конспирологии и мифов — факт. Но учёные действительно занимаются поисками внеземной жизни в космосе, только они используют для этого научные инструменты и не делают преждевременных выводов. Космическая журналистка Нэнси Аткинсон в книге «Непридуманные космические истории: закулисье космических проектов» рассказывает об их работе. 

О книге

Нэнси Аткинсон сначала поговорила с тремя десятками учёных и инженеров NASA, а потом собрала всё это в книгу «Непридуманные космические истории». Внутри куча интересного про работу над космическими проектами и жизнь исследователей.

Мы публикуем отрывок из главы «Охота на планеты: „Кеплер“ и поиск далёких миров».

Этот вопрос — «Одиноки ли мы во Вселенной?» — люди задают себе веками, но убедительные данные об экзопланетах, то есть планетах других звёзд, появились относительно недавно.

— Для меня самый волнующий вопрос, который мы только можем задать, звучит так: «Одиноки ли мы?» — говорит Томас Баркли, ведущий научный сотрудник проекта «Кеплер». — Работа в большом коллективе, каждый участник которого стремится ответить на этот вопрос, и очень радует, и смущает.

Баркли отмечает, что на эту тему обычно имеются две противоположные точки зрения: или же предполагается, что Вселенная так велика, что где-то в ней обязательно есть иная жизнь, или считается, что Земля является редчайшим и уникальным местом и жизнь на ней возникла и развилась в силу случайного стечения многих факторов, поэтому повторить похожие условия слишком сложно.

Древнегреческие письменные источники свидетельствуют, что и в те времена люди задумывались о далёких мирах и о цивилизациях, которые могут там обитать. 

Но до 1994 года о планетах других звёзд не было точных данных — лишь предположения и мнения, основанные на «шестом чувстве». А учёные не любят беспредметно рассуждать вокруг вопросов, им требуются данные, чтобы находить ответы.

— Эту гипотезу вы не можете легко проверить, — говорит Баркли, — но проект «Кеплер» служит олицетворением веры в то, что мы не одни, и мы готовы на самые невероятные шаги, чтобы отыскать ту жизнь, которая скрыта от нас вдалеке.

Космический телескоп «Кеплер», полёт которого начался в 2009 году, сконструирован, чтобы определить, какая доля из сотен миллиардов звёзд нашей Галактики наделена спутниками-планетами. В частности, «Кеплер» ищет планеты размером с Землю или ещё более мелкие планеты с твёрдой поверхностью; а также учёные, которые занимаются этим проектом, хотят выяснить, похожи ли иные планетные системы на нашу Солнечную или же резко от неё отличаются.

Поскольку для известных нам форм жизни необходима вода, усилия команды «Кеплера» сосредоточены на поиске экзопланет внутри или поблизости от обитаемой зоны вокруг звезды, которую ещё иногда называют «зоной Златовласки», где не слишком тепло и не слишком холодно, поэтому вода может находиться в жидком виде.

В большинстве своём эти миры слишком далеки, чтобы их можно было увидеть при помощи телескопа. И «Кеплер» тоже не может на самом деле «видеть» планеты. Вместо этого он проводит поиск экзопланет при помощи специальной техники под названием «транзитный метод». 

Когда планета совершает транзит, то есть проходит перед своей звездой с нашей точки зрения, она перегораживает путь малому количеству звёздного света, можно сказать, происходит мини-затмение. Тот же эффект мы можем наблюдать у себя в Солнечной системе, когда, глядя с Земли, видим прохождение Меркурия или Венеры по диску Солнца.

Но планеты очень малы по сравнению со звёздами, поэтому количество света, который они могут затмить, очень небольшое, особенно если учесть то, что и эти звёзды, и экзопланеты находятся очень далеко от нас. Тем не менее «Кеплер» способен обнаружить самые ничтожные «подмигивания», регистрируя изменения в яркости звёзд вплоть до точности 20 частей на миллион. 

Что это означает? Притом что «Кеплер» ведёт наблюдения за 165 000 звёздами одновременно, астрономы говорят, что его титаническая работа выглядит, как если бы некто смотрел на ночное шоссе, заполненное машинами, с расстояния в несколько миль и оказался бы способен обнаружить блоху, проскочившую на фоне фары одного из автомобилей. И, чтобы подтвердить достоверность наблюдения, необходимо увидеть эту блоху ещё как минимум один раз — так учёные убеждаются, что обнаружение не было случайной ошибкой.

Вдобавок, изучая информацию о блеске звёзд, учёные могут определить размер планеты, период её обращения по орбите и даже температуру поверхности, чтобы оценить, есть ли у неё шансы оказаться обитаемой.

На большинстве автоматических космических аппаратов имеется по несколько научных инструментов, но на «Кеплере» инструмент всего один — он называется фотометр. Это слово складывается из таких частей, как «фото», то есть свет, и «метр», что означает измерение, так что суть работы «Кеплера» объяснить просто — он меряет яркость звёзд, но не просто так, а с очень большой точностью. <…>

«Кеплер» наблюдает область неба угловым охватом в сто квадратных градусов, что эквивалентно по размеру двум поставленным бок о бок «ковшам» Большой Медведицы. Этот богатый звёздами участок неба располагается между созвездиями Лебедь и Лира, и, по оценке, количество наблюдаемых звёзд в нём достигает 14 миллионов, причём некоторые из них удалены на расстояния до 3000 световых лет. Участок представляет собой идеальные угодья для «охоты» на планеты.

Поскольку «Кеплер» находится в космосе и не имеет дела с облачностью или сменой дня и ночи, как наземные телескопы, он может постоянно, не отрываясь, следить за одним и тем же полем звёзд, чтобы отслеживать любые изменения яркости каждой из тысяч звёзд на этом участке. 

<…>

Космический телескоп «Кеплер» предназначен для сбора общей информации об экзопланетах в целом. Учёные с его помощью находят отдельные планеты, но и учитывают количество и разновидности экзопланет, обнаруженных в определённом районе, чтобы экстраполировать эту информацию на всю Галактику. 

Это похоже на то, как работают опросы общественного мнения, когда небольшое количество опрошенных людей служат представителями взглядов гораздо более многочисленного слоя общества.

— «Кеплер» — это статистический проект, — объясняет Натали Баталья (астрофизик. — Прим. ред.). — Мы проводим обзор планет в отдельно взятой области неба за один проход, чтобы понять «планетную демографическую картину» для всей Галактики и определить, какая часть из всех звёзд обладает планетами.

К моменту написания этой книги «Кеплер» нашёл 2325 подтверждённых планет и вдобавок к ним 3412 кандидатов, то есть возможных планет, которые ещё требуют дополнительного подтверждения (как в вышеприведённом примере с блохой). До начала работы аппарата «Кеплер» было известно менее 300 экзопланет.

В апреле 2014 года работающие на проекте «Кеплер» учёные объявили об открытии первой планеты, похожей на Землю по размеру, обращающейся вокруг своей звезды в обитаемой зоне. После этого были найдены и подтверждены другие такие же, подобные священному Граалю, землеподобные планеты, что позволило команде учёных «Кеплера» утверждать: в Галактике имеются миллиарды планет в «зоне Златовласки».

Зачем мы занимаемся поиском планет в такой дали?

Баталья говорит, что все эти планеты не просто «коллекция марок» — так астрономы иногда называют какую-нибудь научную информацию, от которой нет никакой пользы.

— «Кеплер» создавался для того, чтобы дать ответ на один-единственный вопрос: какая доля звёзд обладает потенциально обитаемыми планетами с размером, близким к размеру Земли? — говорит она. — Нам нужен ответ на этот вопрос, чтобы мы могли и дальше искать свидетельства существования внеземной жизни. «Кеплер» — это шаг к более значительной цели.

Авторизуйтесь

Для возможности добавлять комментарии

Авторизуясь, вы соглашаетесь с условиями пользовательского соглашения ➝ и политикой обработки персональных данных ➝

Ошибка соединения с сервером.